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Desmond Tutu: Le mariage des enfants nuit à notre famille humaine

© Adriane Ohanesien for Girls Not Brides 2015

Des millions de filles sont mariées comme des enfants. Ce fait nuit à notre famille humaine et nous rappelle à quel point notre monde est toujours biaisé contre les mères, les soeurs et les filles. Nous avons maintenant le devoir moral de mettre fin à l’une des traditions les plus destructrices de l’humanité. Les experts disent que c'est faisable en une génération.

Peut-être parce que je suis un homme, j'ai passé une grande partie de ma vie dans l'ignorance de l'ampleur et de la cruauté du mariage d'enfants. Mais ces dernières années, j'ai parlé à beaucoup de filles et de femmes qui m'ont éduqué. Ce n'est que lorsque j'ai pris ma retraite que j'ai compris qu'une femme sur trois dans les pays en développement était mariée avant l'âge de 18 ans, ou qu'elle comprenait ce qu'elle risquait de faire.

Dans le monde entier, les filles sont impuissantes à choisir quand elles se marient, avec qui ou même si elles se marient. Le jour de leur mariage est le jour où ils abandonnent l'école. Sous la pression de porter des enfants, ils ne peuvent pas négocier des rapports sexuels protégés ou consensuels. En tant que jeunes mères enceintes, elles risquent de se blesser et de mourir. En effet, l'accouchement est l'une des principales causes de mortalité chez les adolescentes dans les pays en développement - et leurs enfants sont confrontés aux mêmes difficultés tragiques.

Marier une fille jeune, souvent avec un homme beaucoup plus âgé, est un moyen sûr d’infliger la pauvreté et l’inégalité dans sa communauté. Mais il y a une alternative: mettre fin à ce cycle, c'est libérer une fille pour qu'elle soit en sécurité et en bonne santé, la laisser s'épanouir et devenir ce qu'elle veut, à sa manière.

Il y a cinq ans, j'ai organisé une réunion avec The Elders, une organisation internationale composée d'anciens hommes politiques, personnalités publiques et autres personnes âgées comme moi, afin de demander aux activistes du mariage d'enfants ce que nous pouvions faire pour aider. Ils nous ont dit de parler, que le vrai changement devait se produire à la base. Ils ont dit qu'un mouvement était nécessaire.

Aujourd'hui, il est évident qu'ils avaient raison. À présent, derrière ces activistes - mères, filles, pères, fils, professeurs, imams, prêtres et rabbins - se trouvent d'innombrables communautés déterminées à rompre le lien douloureux de la tradition. Nous les avons aidés à former une coalition, Girls Not Brides , qui regroupe plus de 80 pays et 600 organisations.

Il y a eu des progrès encourageants. L'année dernière, l'ONU a fait de l'égalité des sexes l'un de ses objectifs de développement durable pour 2030. En 2014, l'Union africaine a lancé une campagne à l'échelle du continent pour mettre fin au mariage des enfants, encourageant ses 54 États membres à adopter des lois, à élaborer des plans d'action et à soutenir les communautés.

Au Népal, les ministères, les organisations non gouvernementales locales et étrangères, les universitaires, les forces de l'ordre, les journalistes et les groupes confessionnels et communautaires participent à l'élaboration d'un plan national. Le résultat a été un mouvement national engagé, doté de l'esprit et de la vision nécessaires pour faire le travail. Nous avons affaire à des traditions profondément enracinées: c’est le travail de tous d’aider. Comme le dit mon amie Graça Machel [l'homme politique et la veuve de l'ancien président sud-africain Nelson Mandela]:

«Les traditions ont été faites par les gens; ils peuvent être changés par les gens. »

Même avec une meilleure reconnaissance, le problème continue de croître. Le nombre d'enfants mariées augmente chaque jour. Cette année seulement, 15 millions de filles sortiront de l’enfance.

Le principal défi consiste à accélérer le changement dans les villes, les villages et les maisons. Les militants que j'ai rencontrés - en Éthiopie, en Inde et, plus récemment, en Zambie - s'efforcent de convaincre les parents et les communautés qu'il existe des solutions de remplacement au mariage des enfants. Mais beaucoup d’entre eux n’ont pas les fonds nécessaires pour faire face à leur courage. Ils méritent beaucoup plus de soutien. Avec l'aide de ces filles, elles retrouveront leur liberté: au Zimbabwe, Loveness et Ruvimbo, deux jeunes femmes contraintes de se marier avant l'âge de 18 ans ont poursuivi leur gouvernement en justice. Le mariage d'enfants est illégal dans ce pays sauf si les parents le permettent, ce que leurs parents ont fait. La Cour constitutionnelle du Zimbabwe s'est prononcée en faveur des filles, rapprochant ainsi tous les droits de ses enfants de la pleine protection de la loi.

Je sais qu’une génération a l’air d’être peu de temps pour renverser une pratique vieille de plusieurs siècles, mais c’est la raison pour laquelle d’anciennes comme moi sont ici pour vous rappeler que des changements sont en cours. Si deux filles courageuses ont refusé d'abandonner, personne ne le peut non plus.

L'archevêque Desmond Tutu a reçu le prix Nobel de la paix en 1984 et est un défenseur de Girls Not Brides : Le partenariat mondial pour mettre fin au mariage des enfants. Cet article a été publié dans le Financial Times .