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Desmond Tutu: Le mariage des enfants nuit à notre famille humaine

© Adriane Ohanesien for Girls Not Brides 2015

Des millions de filles sont mariées comme enfants. Ce fait nuit à notre famille humaine et nous rappelle à quel point notre monde est toujours profondément biaisé contre les mères, les sœurs et les filles. Nous avons maintenant le devoir moral de mettre fin à l'une des traditions les plus destructrices de l'humanité. Les experts disent que c'est faisable en une génération.

Peut-être parce que je suis un homme, j'ai passé une grande partie de ma vie à ignorer l'ampleur et l'horreur du mariage des enfants. Mais, ces dernières années, j'ai parlé à de nombreuses filles et femmes qui m'ont éduquée. Ce n'est qu'à ma retraite que j'ai réalisé qu'une femme sur trois dans les pays en développement était mariée avant l'âge de 18 ans, ou compris ce qu'elle risquait en conséquence.

Partout dans le monde, les filles sont impuissantes à choisir quand elles se marient, avec qui ou si elles se marient. Le jour de leur mariage est le jour où ils abandonnent l'école. Sous la pression d'avoir des enfants, ils ne peuvent pas négocier des relations sexuelles sûres ou consensuelles. En tant que jeunes mères enceintes, elles courent le risque de blessures et de mort. En effet, l'accouchement est l'un des plus grands meurtriers d'adolescentes dans le monde en développement - et leurs enfants sont confrontés aux mêmes risques tragiques.

Épouser une jeune fille, souvent avec un homme beaucoup plus âgé, est un moyen sûr d'infliger la pauvreté et l'inégalité dans sa communauté. Mais il existe une alternative: mettre fin à ce cycle, c'est libérer une fille pour qu'elle soit en sécurité et en bonne santé - la laisser s'épanouir et devenir ce qu'elle veut être, à ses propres conditions.

Il y a cinq ans, j'ai organisé une réunion avec The Elders, une organisation internationale d'anciens politiciens, de personnalités publiques et d'autres anciens comme moi, pour demander aux militants du mariage des enfants ce que nous pouvions faire pour aider. Ils nous ont dit de parler ouvertement, que de véritables changements devaient se produire à la base. Ils ont dit qu'un mouvement était nécessaire.

Aujourd'hui, il est évident qu'ils avaient raison. Aujourd'hui, derrière ces militants - mères, filles, pères, fils, enseignants, imams, prêtres, rabbins - se trouvent d'innombrables communautés déterminées à briser l'esclavage douloureux de la tradition. Nous les avons aidés à créer une coalition, Girls Not Brides , qui couvre plus de 80 pays et 600 organisations.

Il y a eu des progrès encourageants. L'année dernière, l'ONU a fait de l'égalité des sexes l'un de ses objectifs de développement durable pour 2030. En 2014, l'Union africaine a lancé une campagne continentale pour mettre fin au mariage des enfants, encourageant ses 54 États membres à adopter des lois, à élaborer des plans d'action et à soutenir les communautés.

Au Népal, un plan national pour mettre fin au mariage des enfants impliquait des ministères, des organisations non gouvernementales locales et étrangères, des universitaires, des forces de l'ordre, des journalistes et des groupes confessionnels et communautaires. Le résultat a été un mouvement national engagé avec l'esprit et la vision nécessaires pour faire le travail. Nous avons affaire à des traditions profondément enracinées: c'est le travail de chacun d'aider. Comme le dit mon amie Graça Machel [la femme politique et veuve de l'ancien président sud-africain Nelson Mandela]:

«Les traditions ont été faites par les gens; ils peuvent être modifiés par les gens. »

Même avec une meilleure reconnaissance, le problème continue de croître. Le nombre d'enfants mariées augmente chaque jour. Rien que cette année, il arrachera 15 millions de filles à leur enfance.

Le plus grand défi est d'accélérer le changement dans les villes, les villages et les foyers. Les militants que j'ai rencontrés - en Éthiopie, en Inde et, plus récemment, en Zambie - travaillent d'arrache-pied pour convaincre les parents et les communautés qu'il existe des alternatives au mariage des enfants. Mais beaucoup d’entre eux n’ont pas les moyens de leur courage. Ils méritent bien plus de soutien. Avec un soutien, ces filles retrouveront leur liberté: au Zimbabwe, Loveness et Ruvimbo, deux jeunes femmes contraintes de se marier avant d'avoir 18 ans ont poursuivi leur gouvernement en justice. Le mariage des enfants y est illégal à moins que les parents ne le permettent, ce que leurs parents ont fait. La Cour constitutionnelle du Zimbabwe s'est prononcée en faveur des filles, rapprochant tous les droits de ses enfants de la pleine protection de la loi.

Je sais qu'une génération sonne comme un court laps de temps pour renverser la vapeur sur une pratique vieille de plusieurs siècles, mais c'est pourquoi les anciens comme moi sont là pour vous rappeler que le changement est dans l'air. Si deux filles courageuses refusent d'abandonner, aucune de nous non plus.

L'archevêque Desmond Tutu a reçu le prix Nobel de la paix en 1984 et est un champion de Girls Not Brides : The Global Partnership to End Child Marriage. Cet article a déjà été publié dans le Financial Times .