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Le mariage précoce prive les enfants de leurs chances

Young people from Dhanarua, Bihar listen to the Elders during their visit to the Jagriti porject in Bihar.

En réponse à la récente couverture de la hausse des mariages d'enfants au Niger, Graça Machel et l'archevêque Desmond Tutu ont co-écrit un article dans le Washington Post sur l'état actuel du mariage des enfants dans le monde et l'importance de s'engager à mettre fin à cette pratique. Ils exhortent le gouvernement des États-Unis à faire de la fin du mariage des enfants une priorité et un objectif de politique étrangère.

«Si les adultes savent que le mariage des enfants est une erreur, pourquoi le permettent-ils?» une adolescente a demandé à l'un de nous lors d'une visite cette année au Bihar , un État du nord-est de l'Inde où, malgré la législation nationale contraire, 69% des filles sont mariées avant l'âge de 18 ans.

Pendant trop longtemps, la «tradition» a été la réponse par défaut. Le mariage des enfants arrive, nous dit-on, parce qu'il est arrangé depuis des générations, parce que c'est «ainsi que les choses sont». Mais les traditions sont créées par l'homme, et nous croyons que lorsque les gens réalisent qu'une tradition ou une pratique est préjudiciable, ils peuvent les changer et le font.

Partout où nous nous rendons en tant que membres des Elders , les filles et les garçons s'avancent et demandent que leurs droits et leur dignité soient respectés. Au Bihar, les Elders ont rencontré des jeunes de la campagne Jagriti qui, sous le slogan «Ma vie, ma décision», ont recueilli plus de 20 000 signatures d'autres adolescents, s'engageant à ne pas se marier tôt. Dans la région rurale d'Amhara en Éthiopie, des filles participant au projet Berhane Hewan nous ont dit qu'elles avaient formé des clubs et étaient déterminées à soutenir des amis vulnérables au mariage précoce.

En tant qu'adultes, nous devons nous demander: en faisons-nous assez pour assumer notre responsabilité envers ces jeunes et respecter leurs droits en droit et en action? La réponse, malheureusement, est non.

Le mariage des enfants se produit parce que les adultes croient qu'ils ont le droit d'imposer le mariage à un enfant. Cela prive les enfants, en particulier les filles, de leur dignité et de la possibilité de faire des choix qui sont au cœur de leur vie, comme quand et avec qui se marier ou quand avoir des enfants. Les choix nous définissent et nous permettent de réaliser notre potentiel. Le mariage des enfants prive les filles de cette chance.

Les choix nous définissent et nous permettent de réaliser notre potentiel. Le mariage des enfants prive les filles de cette chance.

Graça Machel et l'archevêque Desmond Tutu

Les effets du mariage des enfants sont dévastateurs. Les enfants mariées ont tendance à abandonner l'école, ce qui les rend beaucoup plus vulnérables à une vie de pauvreté, de mauvaise santé et d'abus. Les jeunes mariées sont plus susceptibles de mourir ou de se blesser lors de l'accouchement que les femmes dans la vingtaine. Ils sont particulièrement vulnérables à la violence domestique.

Ces mariages sont inextricablement liés aux préoccupations mondiales telles que la sécurité alimentaire et la santé maternelle, comme l'a noté The Post dans un récent rapport sur l' augmentation de ces mariages après la crise de la faim au Niger. Le mariage des enfants entrave directement la réalisation de six des huit objectifs du Millénaire pour le développement et mine nos efforts collectifs pour réduire la pauvreté dans le monde et construire des nations justes et prospères.

Une action est urgente. Au rythme actuel, 100 millions de filles se marieront comme enfants au cours de la prochaine décennie. Heureusement, l'élan du changement se développe. Avec le soutien du gouvernement éthiopien, le projet Berhane Hewan est en cours d'extension dans la région d'Amhara, où 80 pour cent des filles se marient avant l'âge de 18 ans et beaucoup se marient à 12 ans. Les communautés sénégalaises s'engagent collectivement à mettre fin au mariage des enfants. Lors du récent sommet de Londres sur la planification familiale, le vice-président Khumbo Kachali du Malawi s'est engagé à remédier d'ici la fin de l'année aux incohérences dans les lois de son pays relatives à l'âge minimum du mariage.

Les efforts locaux et nationaux sont essentiels. Mais ils doivent être soutenus par une action au niveau international. À cet égard, nous avons été encouragés par le fait que le Sénat américain a adopté, pour la deuxième fois en deux ans, l'International Protecting Girls by Preventing Child Marriage Act , qui décrit le mariage des enfants comme une violation des droits de l'homme et recommande une approche intégrée pour mettre fin à cette pratique. Nous encourageons la Chambre des représentants à emboîter le pas. Avec ou sans législation, nous exhortons l'administration Obama à faire de l'élimination du mariage des enfants un objectif de politique étrangère.

Nous exhortons également l'administration à travailler avec les donateurs, les gouvernements nationaux et les organisations communautaires pour accroître le soutien technique et le financement des programmes qui fournissent aux adolescentes des informations et des services sociaux, économiques, sanitaires et relatifs aux droits de l'homme. Ces programmes peuvent autonomiser les filles, éduquer les parents et mobiliser les communautés pour mettre fin au mariage précoce.

Sans s'attaquer au mariage des enfants, le gouvernement américain ne peut espérer réaliser ses ambitions de développement. À l'inverse, en accordant à cette question l'attention qu'elle mérite, l'administration a l'opportunité de renforcer son travail de développement dans tous les domaines.

Notre groupe a aidé à fonder Girls Not Brides , un partenariat mondial de plus de 160 organisations non gouvernementales. Nous sommes continuellement inspirés par les filles individuelles, les activistes et les organisations communautaires assez courageuses pour lutter contre le mariage des enfants, malgré l'opposition que la remise en question d'une pratique traditionnelle peut entraîner.

Les jeunes de l'Inde, de l'Éthiopie et d'ailleurs sont prêts pour le changement mais ont besoin de soutien et d'inspiration. Le gouvernement américain a l'opportunité de fournir à la fois et de réaliser pleinement les droits, la citoyenneté et la dignité des filles les plus isolées, sans voix et vulnérables du monde.