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Les jeunes mariées au Laos font face à un avenir incertain

«J'avais 15 ans lorsque je me suis marié», raconte Nuan, 18 ans, qui vit dans la province nord de Bokeo, au Laos. Bordant la Thaïlande et la Birmanie, c'est la province la plus petite et la moins peuplée du pays. C'est aussi l'un des plus diversifiés, avec 34 groupes ethniques vivant dans une zone délimitée par le Mékong, qui attire à la fois le commerce et les touristes.

Le mariage des enfants est un problème courant, bien que sous-déclaré, en Asie du Sud-Est, où entre 10 et 24% des femmes âgées de 20 à 24 ans sont mariées à l'âge de 18 ans. Au Vietnam, 12% des femmes âgées de 20 à 24 ans se sont mariés avant leur 18e anniversaire. Au Cambodge, c'est 23%. Au Laos, où l'âge légal pour se marier est de 15 ans, les chiffres peuvent être difficiles à obtenir, mais, selon les données de 2005 des Nations Unies, 20% des femmes âgées de 15 à 19 ans étaient mariées, divorcées ou veuves, contre 6 pour cent des hommes.

Nuan dit que ses parents ont travaillé dur pour prendre soin de leur famille, en particulier de son père. Il voulait que Nuan termine ses études secondaires et se bâtisse une vie meilleure. Mais après le décès de son père, Nuan a abandonné l'école. Sa famille, qui vivait déjà dans la pauvreté, a eu du mal à joindre les deux bouts, laissant Nuan se sentir obligée de trouver un mari et de commencer à prendre soin de ses proches.

En union, hors de l'école

Dans certaines parties de Bokeo, lorsqu'une fille atteint l'âge de 14 ans, elle est considérée comme mature et prête pour le mariage. De nombreux parents encouragent leurs filles à se marier tôt afin d'éviter la stigmatisation sociale associée aux grossesses hors mariage. Mais une fois qu'une fille est mariée, elle abandonne généralement l'école.

Xieng, 20 ans, est le mari de Nuan. Les deux se sont mariés quand il avait 17 ans. Ils ont grandi ensemble dans la même communauté et se sont connus à l'école. Ils ont maintenant un fils de 7 mois, Somdeth, qui est pris en charge par ses grands-parents tandis que Nuan et Xieng travaillent comme agriculteurs. Nuan dit qu'elle aimerait avoir un deuxième enfant, une fille, bientôt.

Réalités rurales

Les filles vivant dans la pauvreté dans les zones rurales sont beaucoup plus susceptibles d'être mariées que les filles vivant dans les zones urbaines. Bien que le mariage des enfants affecte les filles et les garçons, l'impact sur les filles est plus prononcé et peut mettre la vie en danger. Les filles qui se marient tôt ont généralement leur premier enfant plus jeune que celles qui se marient plus tard, explique Tanushree Soni, spécialiste du genre en Asie pour l'organisation de développement des enfants Plan International.

«Cela expose les filles à des risques plus élevés pour la santé sexuelle et reproductive. Les filles subissent des pressions pour prouver leur fertilité peu de temps après le mariage et elles ont peu accès aux informations sur la santé reproductive ou la capacité d'influencer la prise de décision en matière de planification familiale.

Les filles âgées de 15 à 19 ans sont deux fois plus susceptibles que les femmes plus âgées de mourir des suites d'un accouchement et de complications liées à la grossesse, les principales causes de décès des filles de ce groupe d'âge dans les pays en développement.

«J'aimerais avoir un deuxième enfant, mais pas pour le moment. Pour l'instant, je me concentre sur le soutien de ma sœur cadette, Hak, afin qu'elle puisse continuer à aller à l'école et travailler pour son avenir », dit Nuan.

* Certains noms de cette histoire ont été modifiés pour protéger les identités.

Plan International est une organisation mondiale de développement des enfants avec des programmes dans 50 pays à travers le monde pour promouvoir les droits des enfants. Pour en savoir plus sur le travail de Plan sur le mariage des enfants en Asie, cliquez sur ce lien et suivez-les sur Twitter: @PlanAsia