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L'opportunité du Nigéria de clarifier sa position sur l'âge minimum du mariage

Young girls in Niger who suffer or have suffered fistula | Photo credit: Bridgewise

Cet article a été initialement publié sur Think Africa Press

Le mariage des enfants a de nouveau suscité un débat houleux au Nigéria , après que le Sénat n'a pas réussi à supprimer une clause constitutionnelle qui est considérée par beaucoup comme une légitimation tacite du mariage précoce.

La constitution du Nigéria stipule que les citoyens qui souhaitent renoncer à leur citoyenneté doivent être majeurs - 18 ans - pour le faire. Le Comité sénatorial de révision de la Constitution a recommandé la suppression de l’article 29 (4) (b), qui stipule que «toute femme mariée est réputée majeure».

La recommandation a toutefois été soutenue au motif qu’elle était discriminatoire à l’encontre des femmes musulmanes considérées comme «majeures» une fois mariées. Lors d'un deuxième vote, la recommandation n'a pas obtenu la majorité des deux tiers requise et la disposition demeure, ce qui a provoqué le tollé de certains Nigérians.

Soyons clairs, les sénateurs nigérians n'ont pas voté pour légaliser le mariage des enfants. La portée de la clause en question a toujours été limitée à la citoyenneté. Les évolutions pointent cependant vers un problème plus large: le manque de clarté juridique et de cohérence en ce qui concerne l'âge auquel les femmes sont légalement autorisées à se marier.

Clarté juridique et cohérence nécessaires sur l'âge minimum du mariage

Le Nigéria n'est pas le seul à faire face à ce problème. Si 32 pays africains ont fixé l'âge minimum du mariage à 18 ans, beaucoup autorisent des exceptions. L'Africa Child Policy Forum, membre de Girls Not Brides, a mené une étude approfondie sur l'âge minimum des lois sur le mariage dans toute l'Afrique. Elle a constaté qu'en Éthiopie, par exemple, le ministère de la Justice a le pouvoir discrétionnaire d'autoriser les mariages avant 18 ans. Au Burkina Faso, c'est le tribunal civil. En Angola, la loi admet que les filles de 15 ans peuvent être mariées avec le consentement de leurs parents, même si l'âge du mariage est de 18 ans.

Il y a beaucoup à faire au Nigéria pour remédier à ce manque de clarté juridique. Il pourrait par exemple garantir que davantage d'États nigérians adoptent la loi sur les droits de l'enfant, qui définit 18 ans comme l'âge minimum légal du mariage. Le pays est également partie à certains des traités les plus progressistes au monde en matière de protection des droits des filles et des femmes, comme le Protocole de Maputo qui fixe l'âge minimum du mariage à 18 ans. En tant que l'un des premiers États africains à ratifier le Protocole, le Nigéria s'est engagé à faire en sorte que ses protections profitent aux femmes et aux filles qui en ont le plus besoin. Le Protocole de Maputo fournit aux gouvernements des suggestions concrètes et pragmatiques sur la manière de le faire.

L'âge minimum du mariage compte

Pourquoi est-ce important? La législation sur l'âge minimum du mariage indique clairement la position du gouvernement en matière de mariage d'enfants. Il fournit également une base d'autonomisation pour les enfants eux-mêmes, et ceux qui travaillent pour protéger leurs droits, pour plaider contre les auteurs, que ce soit dans la communauté ou devant les tribunaux.

De plus, les taux de mariage des enfants au Nigéria sont élevés. Selon les estimations les plus récentes de l'UNICEF, 39% des filles sont mariées avant 18 ans. Dans le monde, on estime que 14 millions de filles se marient chaque année comme enfants.

Le mariage des enfants a des conséquences dévastatrices pour les filles. Souvent mariées à des hommes beaucoup plus âgés, il leur est difficile de faire valoir leurs souhaits, notamment en ce qui concerne leur santé sexuelle et reproductive, et elles sont vulnérables à la violence domestique et aux abus. Les enfants mariées abandonnent généralement l'école et se voient refuser leurs droits à l'éducation, à la santé, à vivre en sécurité et à choisir quand et avec qui se marier.

Les jeunes mariées sont bientôt sous pression pour prouver leur fertilité, ce qui conduit à des grossesses précoces et fréquentes. Les filles qui accouchent avant l'âge de 15 ans sont cinq fois plus susceptibles de mourir en couches que les femmes dans la vingtaine. S'ils survivent à l'accouchement, ils courent un risque de complications liées à la grossesse telles que la fistule, une blessure débilitante causée par une dystocie. On estime que le Nigéria abrite 10% des cas de fistule dans le monde.

Les lois ne suffisent pas, mais elles constituent une partie importante des efforts nécessaires pour mettre fin au mariage des enfants

Les lois à elles seules ne sont bien sûr pas la solution, mais elles constituent un élément important du vaste ensemble d’efforts nécessaires pour mettre fin au mariage des enfants. Les membres de Girls Not Brides , un partenariat mondial de plus de 300 organisations de la société civile, y compris au Nigéria, combinent un certain nombre d'approches différentes pour résoudre ce problème: éduquer et autonomiser les filles; mobiliser les communautés, y compris les chefs religieux, traditionnels et communautaires, pour soutenir la fin du mariage des enfants; et aider les jeunes à devenir des défenseurs du changement.

Il n'y a pas si longtemps, le mariage des enfants était un sujet tabou. Le débat récent au Nigéria reflète une reconnaissance croissante que nous ne pouvons plus ignorer ce problème. Il ne sera pas facile de mettre fin au mariage des enfants, mais nous savons que lorsqu'une fille se marie à l'âge adulte, il est peu probable qu'elle épousera sa propre fille lorsqu'elle était enfant. Avec les bonnes lois et programmes en place, nous sommes convaincus qu'il sera possible de mettre fin au mariage des enfants en une seule génération.