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Enfant mariée ou esclave? Les filles du Niger qui sont toutes les deux

Ankle bracelet slaves are forced to wear. Photo: Anti-Slavery International

Au Niger, 75% des filles sont mariées avant 18 ans - le taux de mariage des enfants le plus élevé au monde. De plus, nombre de ces filles sont soumises à une vie d'esclavage domestique et sexuel.

Les «Wahaya» sont des filles et des femmes qui sont vendues comme «cinquième épouses» à d'autres hommes. On les appelle «cinquième épouses» car elles ont un statut différent des quatre épouses légalement autorisées au Niger. Un homme peut avoir trois ou quatre épouses légales, puis un nombre quelconque de «cinquièmes épouses».

Aucune cérémonie de mariage n'a lieu et ces filles ne bénéficient d'aucun des droits légaux ou de la protection dont jouissent les épouses légales. Elles sont essentiellement traitées comme des esclaves domestiques et sexuels, mais sont toujours appelées épouses.

Esclavage, violence et abus sexuels: la vie d'un 'wahaya'

Chez Anti-Slavery International , nous voulions en savoir plus sur la vie de «wahaya». Nos chercheurs ont interrogé 165 wahaya et ont constaté que 83% avaient été vendus avant l'âge de 15 ans.

Parmi ces femmes figurait Hadidjatou, devenue wahaya à l'âge de 12 ans. Elle a été vendue 240 000 CFA (environ 483 dollars) à Elhadj Souleymane, qui avait 46 ans, et avait déjà quatre épouses et sept autres wahaya. 11 épouses au total!

Hadidjatou. Photo: International Anti-Slavery

Hadidjatou effectuait des travaux domestiques et agricoles, pour lesquels elle n'était jamais rémunérée, et était régulièrement battue et violée. Elle a eu quatre enfants, dont seulement deux ont survécu.

En 2005, Elhadj Souleymane a pris connaissance d'une nouvelle loi contre l'esclavage et a décidé de libérer Hadidjatou, avec l'intention de l'épouser immédiatement. Mais dès que Hadidjatou a réalisé qu'elle était en cours de libération, elle a pris son certificat et s'est échappée. Elle n'avait que 21 ans et avait enduré neuf ans d'esclavage.

Hadidjatou a finalement épousé un homme de son choix, avec qui elle a eu un bébé. Mais quand Elhadj Souleymane a découvert cela, il a porté plainte auprès de la police locale et a porté plainte pour bigamie contre Hadidjatou.

En mai 2007, Hadidjatou, son mari et son frère ont été condamnés à six mois de prison et à une amende de 50 000 CFA (100 dollars). Malgré leurs appels, ils ont été détenus en prison pendant que le processus se poursuivait.

Plus d'un an plus tard, la Cour de justice communautaire de la Communauté économique des États de l'Afrique de l'Ouest a condamné l'État du Niger pour ne pas avoir protégé Hadidjatou de l'esclavage. Agée de 24 ans, elle était enfin libre et indemnisée de 10 000 000 CFA (20 000 dollars) par l'Etat.

Comment briser ce cycle de l'esclavage?

Lorsque j'ai visité le Niger pour le lancement du rapport d' Anti-Slavery sur la pratique du wahaya , six anciens wahaya étaient présents. Lors du lancement dans la ville désertique de Tahoua, nous avons été rejoints par plusieurs chefs religieux et chefs coutumiers, ainsi que de nombreuses organisations de la société civile, dont des représentants du groupe anti-esclavagiste Timidria. Quelques représentants du gouvernement étaient présents, mais pas pour longtemps.

Le Wahaya a parlé fort et passionnément. Une femme, Mariama, tente toujours de gagner sa liberté, mais son maître tente de la revendiquer comme sa femme. L'affaire juridique est en cours. Elle a pleuré en parlant des abus qu'elle avait subis.

Une autre femme a sorti le lourd anneau de cheville en laiton qu'elle avait été forcée de porter pour la marquer comme esclave. Il y eut un halètement collectif alors qu'elle le tenait devant le public. Comment quelqu'un pourrait-il forcer un autre être humain à porter une telle chose?

Un ancien wahaya

Nous avons terminé le lancement en discutant des moyens de mettre fin à la pratique du wahaya. Les femmes ont estimé que les campagnes de sensibilisation étaient les plus efficaces car de nombreux maîtres s'inquiétaient des implications juridiques de cette pratique. Les campagnes anti-esclavagistes et les cas largement discutés comme celui de Hadidjatou pourraient dissuader les hommes d'acheter du wahaya et les amener à libérer tout wahaya qu'ils gardent. Cela pourrait également encourager les wahaya à quitter leurs maîtres et à faire valoir leurs droits.

Les Wahaya ont également demandé de l'aide pour envoyer leurs enfants à l'école pour briser le cycle de l'esclavage. Lorsque les familles d'origine esclave deviennent économiquement indépendantes et ont accès à l'éducation, elles deviennent autonomes et leurs maîtres sont moins en mesure de les exploiter et de les abuser.

Pendant que nous étions au Niger, nous avons reçu un rapport d'une fillette de sept ans sur le point d'être vendue comme wahaya à un maître au Nigéria. Sept ans! Heureusement, l'équipe Timidria à Tahoua est intervenue pour empêcher la vente d'avoir lieu.

Le mariage des enfants est une forme de protection erronée

Lorsque j'étais au Niger, j'ai également visité l'une des six écoles pour enfants d'esclavage financées et gérées par Timidria et Anti-Slavery International.

Ces enfants n’ont jamais eu accès à l’éducation. C'était agréable de voir à quel point ils avaient envie d'apprendre. Les enfants ont interprété des poèmes et des croquis pour nous. Les classes comptaient un nombre assez égal de filles et de garçons, mais la coordinatrice de l'école, Agali, a noté qu'au moins deux filles de nos écoles, âgées de 12 et 13 ans, sont parties se marier cette année-là.

Étudiant dans une école soutenue par Anti-Slavery International et Timidria

Agali craint que les filles soient bientôt forcées de se marier en raison d'une pénurie d'épouses perçue. Récemment, les parents d'une jeune fille ont voulu la donner en mariage à un parent plus âgé revenant de Libye, mais la communauté a réussi à empêcher le mariage. Cela a incité Agali à visiter toutes les communautés où nos écoles sont basées pour parler aux parents et aux élèves des dangers et de l'illégalité du mariage des enfants.

Lorsque nous avons demandé à un groupe de femmes du village ce qu’elles pensaient du mariage des enfants, plusieurs ont dit que si les filles n’étaient pas mariées à 10-12 ans, elles risquaient d’être abusées sexuellement par des hommes. Nous les avons défiés à ce sujet, mais ils ont dit que les filles devraient être mariées pour leur propre protection, car les hommes peuvent être dangereux. C'est tellement triste que les jeunes filles doivent supporter les conséquences du comportement des hommes!

Agali a souligné que les relations sexuelles et la grossesse avant le mariage sont extrêmement honteuses pour une famille et une communauté, même lorsqu'une fille a été violée. On pense que les hommes ne violeraient pas ou n’abuseraient pas une fille mariée et il est préférable que les filles se marient jeunes.

Je voulais protester que la fille serait toujours violée et maltraitée par son propre «mari»! Pourquoi les communautés ne se concentrent-elles pas sur la régulation du comportement des hommes et la fin de la violence sexuelle, plutôt que de marier des filles alors qu'elles pourraient être à l'école?

Lire le rapport d'Anti-Slavery International: Wahaya: esclavage domestique et sexuel au Niger

Lire la déclaration du Rapporteur spécial des Nations Unies sur les formes contemporaines d'esclavage à l'occasion de la Journée internationale pour l'abolition de l'esclavage: «Les femmes et les filles contraintes de se marier passent leur vie en esclavage»