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Le mariage des enfants au Népal: qu'en est-il des filles?

Photo Credit: Aleksandra Perczynska

Plus tôt cette année, j'ai visité un beau village dans les collines du district de Sindhupalchok, au Népal, et j'ai rencontré une jeune fille intelligente, quoique timide, de 14 ans, nommée Laxmi. Elle m'a parlé de son école et de son village à deux heures de route.

Deux semaines plus tard, j'ai ressenti un soupçon de désespoir en apprenant qu'elle s'était mariée. Avec vingt ans étant l'âge légal du mariage au Népal, le mariage était illégal, mais pas un secret. Le personnel de l'école et les amis de Laxmi le savaient et ne s'attendaient pas à la voir souvent à partir de ce moment-là - il était peu probable qu'elle retourne un jour à l'école.

Le mariage des enfants affecte les femmes et les filles tout au long de leur vie

Son histoire n'est pas unique. Au Népal, 41% des filles sont mariées avant leur dix-huitième anniversaire et 10% sont mariées avant d'avoir 15 ans.

Les filles comme Laxmi qui se marient tôt ont rarement accès à l'éducation car on s'attend à ce qu'elles abandonnent l'école, déménagent chez leur mari et accomplissent les tâches ménagères.

Le manque d'accès à l'éducation n'est pas le seul défi que rencontrent les enfants mariées. Elles sont deux fois plus susceptibles de devenir victimes de violences domestiques et sexuelles et ont peu de contrôle sur leurs droits reproductifs, d'autant plus que leurs maris sont souvent beaucoup plus âgés.

Une grossesse précoce met leur vie en danger, car les jeunes mères risquent une fistule obstétricale et un prolapsus urinaire. En fait, les filles de moins de 15 ans sont cinq fois plus susceptibles de mourir en couches que les femmes dans la vingtaine et les complications liées à la grossesse et à l'accouchement précoces sont la principale cause de décès des filles âgées de 15 à 19 ans dans les pays en développement.

Et il y a son statut économique et son bien-être - les filles qui se marient jeunes sont moins susceptibles de sortir du cycle de la pauvreté.

Trouver des solutions à long terme pour prévenir le mariage des enfants

Pendant de nombreuses années, la question a été négligée par la communauté de l'aide et du développement, peut-être en raison de sa nature délicate. Les traditions et la culture locales, souvent utilisées pour justifier le mariage des enfants, peuvent être difficiles à évoquer et à transformer.

Heureusement, le voile du silence se lève lentement, à mesure que des groupes, tels que Girls Not Brides , et les gouvernements mettent le problème à l'ordre du jour mondial. En seulement deux ans, le gouvernement des États-Unis a adopté l'International Protecting Girls by Preventing Child Marriage Act et la Violence Against Women Act, qui traitent spécifiquement du mariage des enfants dans sa politique étrangère.

Pourtant, l'avenir de milliers d'enfants népalais continue d'être décidé par des adultes qui négocient des accords dans lesquels les filles sont traitées comme des marchandises. Ces arrangements peuvent être un moyen pour les parents de régler leurs dettes ou dans le cadre de la politique locale.

L'avenir de milliers d'enfants népalais continue d'être décidé par des adultes qui négocient des accords dans lesquels les filles sont traitées comme des marchandises.

La pauvreté, les traditions comme la dot et les perceptions sociales discriminatoires, comme la stigmatisation attachée aux femmes au-delà de «l'âge du mariage» continuent de reléguer les femmes et les filles au rang de citoyennes de seconde zone. Les filles sont perçues comme une responsabilité et non comme un atout pour leur communauté.

Pour faire face à ces perceptions, il est essentiel de reconnaître le lien entre l'éducation et le développement durable. Partout dans le monde en développement, il existe une corrélation claire: plus le mariage des enfants est répandu, moins les filles reçoivent des années de scolarité. D'innombrables études montrent que l'éducation des filles a un impact positif sur la santé, l'économie et la réduction de la pauvreté pour elles-mêmes et leurs communautés.

Et de nombreuses ONG et ONG internationales travaillant au Népal font exactement cela. Ils offrent des bourses aux filles, mènent des programmes d'autonomisation des filles et des femmes et de réduction de la pauvreté. L'enquête démographique et sanitaire au Népal 2011 montre des tendances positives, car l'âge moyen au mariage ne cesse d'augmenter.

Mais est-ce le mieux que nous puissions faire pour les filles népalaises? Les progrès semblent lents.

Il faut faire plus pour prioriser la question: plaidoyer, éducation juridique aux niveaux local et national, mécanismes d'application de la loi, et se concentrer non seulement sur l'inscription des filles à l'école mais aussi sur l'assiduité et la rétention.

Le mariage des enfants signifie une perte de pouvoir pour la vie

Il y a 40 ans, Carol Hanisch disait que «le personnel est politique». Aujourd'hui, c'est toujours aussi précis.

La décision des parents de marier leur fille avant qu'elle n'atteigne l'âge adulte entraîne son impuissance à vie. Ils déterminent son avenir, son accès aux ressources et sa participation à la sphère publique.

La décision des parents de marier leur fille avant qu'elle n'atteigne l'âge adulte entraîne son impuissance à vie.

Chacune de ces décisions familiales individuelles, prises à huis clos, devient politique lorsque l'on remarque le lien entre la prévalence du mariage des enfants et la sous-représentation des femmes dans le débat public, les institutions sociales et le gouvernement.

Les arguments en faveur du mariage des enfants indiquent souvent qu'il fait partie des traditions ou des identités ethniques des gens. Même si je pense que ces choses sont fondamentales, je sais que même en tant qu'étranger, il existe de nombreuses autres façons de célébrer les cultures sans violer les droits de l'homme.

D'autres disent qu'une fille mariée est plus à l'abri des prédateurs sexuels potentiels. Je rejette cet argument, car le mari peut aussi être un agresseur. La violence sexuelle omniprésente devrait être combattue par des mesures de prévention efficaces, et non en privant les filles des libertés.

Mariage d'enfants: il est temps d'arrêter d'ignorer le problème.

Donc là.

Cela arrive tout le temps, tous les jours, à des filles comme Laxmi.

Près de la moitié des filles au Népal seront mariées avant d'avoir 18 ans. Ces chiffres nous disent quelque chose d'important. Ils nous disent qu'il y a un éléphant dans la pièce - le mariage des enfants est un secret public que tout le monde connaît mais dont personne ne parle. C'est complexe, sensible, inquiétant et désordonné.

Mais il est temps d'arrêter d'ignorer le problème et de commencer à agir, si nous prenons au sérieux le développement du Népal et les droits de l'homme.

Une version plus longue de cet article a été initialement publié dans le quotidien Republica le 20 Juillet 2012 e.