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Les enfants sont les anges de la terre. Nous devons faire plus pour les protéger

Photo credit: Peace Foundation

Muhammad Aslam de la Peace Foundation œuvre pour mettre fin au mariage des enfants dans les régions rurales du Pakistan. Il décrit les défis auxquels il est confronté pour persuader les communautés de mettre fin à une coutume sociale de longue date et soutient que les communautés rurales ont besoin de beaucoup plus de soutien.


«Les enfants sont les anges de la terre», dit-on au Pakistan. «Les enfants sont la bénédiction de Dieu».

Pourtant, malgré ce grand respect que nous avons pour nos enfants, le mariage précoce est courant dans notre société, en particulier dans les communautés rurales ou désertiques. Une des principales raisons est la pauvreté. Récemment, nous avons entendu parler d'une fille de 10 ans qui était mariée à son cousin de 32 ans parce que sa famille n'était pas prête à perdre un terrain de cinq hectares. En organisant un mariage pour leur fille, ils ont sauvé leur terre.

Mais comme nous le savons, le mariage des enfants contribue à la poursuite du cercle vicieux de la pauvreté. Plus une fille abandonne l'école tôt, moins elle a de chances de gagner un revenu et d'atténuer la pauvreté dans laquelle elle et sa famille vivent. Elle est également moins susceptible de se renseigner sur la santé sexuelle et reproductive, avec de graves conséquences sur son propre bien-être. Trop de communautés au Pakistan n'ont pas d'école, car dans les zones rurales, beaucoup ont été forcées de fermer. Et les écoles privées sont trop chères pour la plupart des habitants.

Pourtant, la pauvreté n'est pas le seul obstacle auquel nous sommes confrontés dans notre tentative de prévenir le mariage précoce. Dans la plupart des communautés rurales du Pakistan, le mariage des enfants n'est pas considéré comme une violation des droits de l'enfant. On pense qu'un enfant est la propriété de son père et c'est à lui de décider ce qui convient le mieux à son enfant. C'est un point de vue largement accepté et il n'y a tout simplement pas beaucoup d'intérêt à arrêter le mariage des enfants.

Il y a aussi les contraintes que des coutumes et des croyances de longue date imposent à notre travail. Certains pensent, par exemple, qu'une fille qui a atteint la puberté doit se marier avant que son père puisse faire le Hajj ou la Omra, le grand pèlerinage musulman à La Mecque que tous les musulmans sont obligés d'accomplir au moins une fois dans leur vie.

En conséquence, de nombreuses familles pieuses sont désireuses de marier leurs filles à un âge précoce.

Et je dois aussi vous parler de la pratique du «swara». Au Pakistan, certaines communautés reviennent aux anciens codes et pratiques tribaux pour demander justice. Si, par exemple, il y a des allégations selon lesquelles un frère ou un père a commis un péché, la famille peut être obligée de donner leur jeune sœur ou fille en compensation à la partie lésée, une méthode courante de règlement des querelles.

Comment persuader les communautés qui ne voient pas le mariage des enfants comme un problème?

Je suis heureux de voir que les gens prospères et alphabétisés des villes discutent du mariage des enfants, et les médias commencent à en parler également. Mais comment pouvons-nous changer les attitudes dans les communautés où le mariage des enfants n'est pas considéré comme un problème. «Qui êtes-vous pour nous dire quoi faire?» ils nous disent.

À la Peace Foundation, nous avons essayé de lier le mariage des enfants à d'autres problèmes plus tangibles qui sont plus faciles à voir pour les populations locales avoir un impact sur leur vie. Par exemple, dans les zones rurales du Pakistan, les hépatites B et C sont en hausse. Le nombre de personnes qui souffrent directement de la maladie ou constatent par elles-mêmes ses effets néfastes augmente de jour en jour.

C'est pourquoi nous avons décidé d'organiser des dialogues communautaires pour informer les populations locales sur ces maladies. Nous avons une équipe mobile qui se déplace de village en village pour souligner que lorsque les jeunes filles épousent des hommes plus âgés, elles ne connaissent pas la planification familiale et sont incapables de protéger leur corps contre la maladie. Nous profitons également de l'occasion pour discuter des dommages qu'une grossesse précoce peut causer aux filles qui se marient très jeunes.

Les niveaux d'alphabétisation sont faibles, c'est pourquoi nous publions des autocollants et utilisons des présentations d'images, des CD et des études de cas pour partager les histoires d'enfants mariées et de leurs familles. Nous avons constaté que ces présentations sont intéressantes pour la communauté et qu'elles aident à sensibiliser les gens au fait qu'ils doivent respecter la santé et la sexualité de leur enfant plutôt que de la considérer comme une propriété qui leur appartient. Leurs réactions sont positives mais je dois admettre que lorsqu'il s'agit d'épouser leur propre fille, c'est une autre histoire.

Sans personne pour les soutenir, il n'est pas étonnant que les communautés rurales se fient à leurs coutumes sociales de longue date.

Nous avons également constaté que les bulletins d'information, les coupures de journaux, les photos et les messages SMS sont un moyen efficace de montrer aux habitants des zones urbaines ou en position d'influence ce qui se passe réellement au niveau communautaire. Il faut leur rappeler que nous devons soutenir les communautés rurales et leur donner la possibilité de se sortir de la pauvreté qui contribue tellement à perpétuer le mariage des enfants.

Les communautés rurales ont besoin de beaucoup plus de soutien. Ils ont besoin de plus d'écoles, ils ont besoin d'une éducation de qualité et ils ont désespérément besoin de possibilités d'emploi. Si ceux-ci étaient disponibles, ils pourraient changer leur situation eux-mêmes. Pour le moment, sans personne d'autre pour les soutenir, ils n'ont que leurs coutumes sociales et leurs obligations religieuses sur lesquelles s'appuyer. Nous devons leur en donner plus.

Le système juridique aussi, a besoin de changement. Si vous enfreignez la loi en épousant une fille qui n'a pas atteint l'âge légal du mariage, vous ne payez qu'une petite amende de 1000 roupies (environ 12 dollars américains) et / ou une courte peine de prison. Ce n'est pas un moyen suffisamment dissuasif; le mariage reste légal et le mari, s'il est puni du tout, est libre de retourner de son bref séjour en prison à son enfant épouse. Pour ceux d'entre nous qui travaillent à la base, nous serions beaucoup plus forts en sachant que le gouvernement a mis en place des lois efficaces pour dissuader les gens de se marier tôt.

Je suis déterminé. Partout où vous faites face à un défi, il peut être surmonté.

Je crois que nous devons travailler dur pour changer les attitudes à l'égard du mariage des enfants, car si nous ne le faisons pas, le nombre d'enfants mariées dans notre pays ne fera qu'augmenter. Après tout, lorsque les gens sont mariés à 11 ans, il est probable qu'eux aussi marieront leurs enfants au même âge.

On me demande parfois pourquoi je n'ai pas perdu espoir. Les attitudes en faveur du mariage des enfants sont si fortes, me disent les gens, comment pouvez-vous les changer? Je suis une personne déterminée, je réponds, partout où vous avez un défi, vous devez y travailler. Faire partie de Girls Not Brides est une source de force pour moi - sachant qu'il y en a d'autres qui travaillent dur dans leurs communautés pour mettre fin au mariage des enfants et qui croient comme moi qu'il y a beaucoup à espérer.